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Costos de la biomasa

Consideraciones para la inversión en una planta de energía de biomasa

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La energía de biomasa abarca todo desde el carbón (un combustible bastante contaminante) hasta el biogás (aprovechamiento eco-amigable de los productos secundarios de la agricultura). Por lo tanto es necesario considerar el costo de la operación tanto en dinero como en daños ecológicos.

El costo ecológico

En general, la energía de biomasa es dañina al medio ambiente. Sin embargo, existen algunas situaciones en que esta tecnología se puede aplicar para reducir la contaminación y/o la huella de carbono de fábricas, vertederos, granjas, etc. También se puede utilizar como reemplazo para otro tipo de combustible no renovable.

Ejemplos de aplicaciones de la energía de biomasa benéficas para el medio ambiente

  • Las granjas de puerco, vaca, borrego, etc. producen una alta cantidad de estiércol, lo cual despide metano durante su descomposición. El metano es un gas de efecto invernadero, así que contribuye al cambio climático; también sirve para cocinar y puede reemplazar al propano o gas natural, los cuales son combustibles no renovables. Por medio de un biodigestor, el metano se capta y se utiliza para cocinar, calefacción, etc. Así se reduce la demanda para el gas natural (un producto de petróleo), aprovechando el gas ya producido por las granjas.
  • Los vertederos municipales y/o rellenos sanitarios también producen gases de efecto invernadero. En la ciudad de Monterrey, México, estos gases se utilizan para el funcionamiento del metro urbano. De esta manera, se desvía un contaminante y se utiliza como energía.
  • El etanol (alcohol etílico) es un tipo de energía de biomasa que se obtiene comúnmente de la caña de azúcar y también del maíz, aunque se puede producir de prácticamente cualquier material orgánico. Es un combustible completamente renovable, sin embargo no siempre se da un manejo sustentable. En la práctica, puede ocasionar aumentos en el precio de alimentos elaborados a base de maíz (como la tortilla) cuando al agricultor le resulta más lucrativo vender el maíz como biomasa que como alimento. También puede contribuir a la deforestación cuando los bosques y selvas se talan para hacer campos de cultivos destinados a la biomasa.

El costo económico

La cantidad de inversión para un sistema de conversión de biomasa se estima por medio de tres factores fundamentales:

  1. Volumen y tipo de biomasa: La cantidad de biomasa determina el tamaño y el tipo de sistema que se requiere, además de los procesos auxiliares que se van a utilizar. El tipo y las características de la biomasa determinan los tratamientos previos que se requieren para la combustión. También se debe tomar en cuanta los procedimientos posteriores.
  2. Proceso de conversión: Se toma en cuenta la composición química y física además del contenido de humedad de la biomasa para determinar el proceso de conversión que se va a utilizar. El tipo de tecnología que se utiliza puede ser de menor o mayor grado de complejidad para hacer la transformación.
  3. Aplicaciones de la energía: La aplicación final de la energía influye fuertemente en el costo total del sistema de instalación, un ejemplo es cuando la energía se usa como gas la instalación es totalmente distinta a si es usada como electricidad. La biomasa al ser transformada debe de ser transportada para poder ser aplicada con un fin determinado.

La siguiente tabla muestra el costo de la energía de biomasa en dólares U.S. en 2002.
Las abreviaciones utilizadas son:
Tm = Toneladas métricas
kW = Kilovatio
Kwh = Kilovatios por hora
MW = Mega vatio
h = Hora

Inversión requerida para la conversión de biomasa a energía

TecnologíaTipo de biomasaConsumo de combustibleProductoProducciónCosto
Horno de carbón de ladrillosMadera--Carbón vegetal3 Tm/mes3.500
GasificadorMadera300 kg/hGas pobre660 m3/h12.000
Biodigestor de estiércolEstiércol150 kg/díaMetano8 m3/día500
Sistema para generación eléctrica en ciclo de vaporBagazo de caña de azúcar--Energía eléctrica10-20 kwh/Tm de caña molida1.500-2.000 por kW
Horno de combustión directaMadera, cascarilla de café0.5 m3/hEnergía térmica150.000 m3/h de área 60℃30.000
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