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Usos tradicionales de la menta y hierbabuena

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Usos tradicionales de la menta y hierbabuena
Foto cortesía Poniol60.

Este contenido no se ha revisado por el Comité de Evaluación Médica de About.com y es únicamente para fines de información. No constituye consejo médico.

Nombre científico: Mentha spp.

Nombres comunes: menta, hierbabuena, yerba buena, spicata

Descripción

Las variedades de menta y hierbabuena son muchas y se cruzan fácilmente; se reconocen comúnmente por su tallo cuadrado y ramificado, hojas opuestas, pequeñas flores en forma de espiga y su aroma inequivocable. La hierbabuena es un poco más suave que la menta y en la medicina tradicional se utiliza para niños, ancianos y personas con el cuerpo muy débil; aparte de estos grupos se emplea más comúnmente la menta en las preparaciones curativas. El principal compuesto medicinal de la menta es el mentol; las dos especies de menta que producen mayor cantidad de mentol son Mentha piperita y Mentha arvensis.

Mitología

En la mitología griega, Mentha era una ninfa hermosa y amante de Plutón, el dios del inframundo; cuando su esposa los descubrió, le transformó a Mentha en una planta insulsa. Aunque Plutón no pudo deshacer el hechizo, logró dotarla con una fragancia dulce que se hace más fuerte entre más se toca.

Usos tradicionales

Planta viva o recién cortada

  • Aromatizante: En antigua Grecia la menta se sembraba fuera de la entrada de la casa para dar una bienvenida aromática a los visitantes que la pisaban al llegar; en bodas y fiestas grandes, los romanos cubrían el suelo con ramas de hierbabuena para perfumar el aire. Hoy en día muchas personas incluyen una maceta con menta o hierbabuena en la cocina y el baño, ya que suelta su aroma cuando se roza.
     
  • Repelente: La hierbabuena se ha utilizado como repelente para los ratones; algunas personas aseguran que poner ramas secas de hierbabuena donde frecuentan los ratones los motiva a buscar otro lugar.

Infusión (Té de menta o hierbabuena)

Para preparar la infusión, simplemente hierve agua y agrega la cantidad deseada de menta o hierbabuena. Se pueden utilizar las hojas y tallos; entre más sea la proporción de hierba, más fuerte será la infusión. No existe mínima ni máxima cantidad, sin embargo para los usos medicinales normalmente se emplea una infusión más fuerte que el té de hierbabuena que uno toma como bebida común.

  • Digestión: El té de menta alivia la flatulencia, indigestión, cólicos, nausea, hipo y otras incomodidades gastrointesinales. El mentol inhibe las contracciones musculares del estómago y a la vez estimula la producción de bilis. Aunque estas acciones mejoran la mayoría de los problemas gastrointestinales, la menta no está indicada para problemas de pirosis (acidez) ya que los puede empeorar.
     
  • Fiebre: La menta y hierbabuena tienen propiedades refrescantes; el mentol mejora la circulación, ocasionando que más sangre llegue a la piel donde la evaporación la refresca más rápido. En China el té de menta es una bebida tradicional para el verano; aunque se toma caliente, deja el cuerpo más fresco. Una infusión concentrada fomentará la transpiración y se ha usado medicinalmente para bajar la fiebre.
     
  • Gripa: El té de menta se recomienda para evitar la gripe y el resfriado; también es bueno para tratar las síntomas de éstos incluyendo la congestión, tos y dolor de garganta.
     
  • Tensión y nervios: El té de hierbabuena o de menta es un remedio natural para y dolor de cabeza. También mejora los síntomas de estrés o tensión, calma los nervios, reconcilia el sueño y reduce el temblor de manos.

Decocción

La decocción se hace hirviendo la hierba entre 10 y 30 minutos. Se puede utilizar una cucharadita de menta o hierbabuena seca por cada taza de agua; con hierba fresca utiliza una parte de hierba y dos partes de agua.

  • Desinfectante: La decocción fuerte de hierbabuena puede aliviar la piel agrietada. El vinagre blanco reposado con hierbabuena se ha empleado para lavar heridas de la cabeza.

Aceite esencial

Las cápsulas del aceite esencial de menta son bastante eficaces para mejorar los síntomas del síndrome de colon irritable. Para dolor de cabeza, aplicar el aceite de menta a la frente y las sienes es tan eficaz como tomar paracetamol (acetaminofén). Algunos estudios en laboratorio sugieren que el aceite de menta es activo en contra de varios tipos de bacterias y virus, incluyendo al herpes y el Virus del Nilo Occidental. Finalmente, muchas cremas para el dolor muscular contienen el aceite de menta y alcanfor como sus principales ingredientes activos.

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