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Productos verdes: degradable versus biodegradable

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Productos verdes: degradable versus biodegradable
Foto cortesía Trosmisiek.

Degradable, biodegradable, oxidegradable, fotodegradable, compostable... ¡Las etiquetas ecológicas pueden ser muy confusas, especialmente cuando se diseñan con la intención de confundirte! Para dejar de ser víctima de los expertos de mercadotécnia, sólo te tienes que armar con un poco de información.

La definición de "degradable" y sus prefijos

Cuando algo se degrada, significa que se deshace, es decir, se desintegra a pedazos más pequeños, inclusive microscópicos. Se puede argumentar que, técnicamente, cualquier material es degradable, porque todo se deshace con el paso de suficiente tiempo.

Los productos etiquetados como "degradables" se desintegran más rápido

En el contexto de las etiquetas y la clasificación de los productos, cuando algo está marcado como "degradable" sugiere que se desintegrará en un lapso de tiempo mucho mas corto de lo normal. Por ejemplo, un plástico degradable se desintegrará dentro de dos o tres años (siempre y cuando estén presentes los elementos de oxígeno, luz o calor), mientras el plástico normal puede permanecer intacto por cien años o más.

Los prefijos determinan cómo se degrada el producto

El prefijo que se utiliza indica el proceso, el ambiente y el tiempo requerido para que ocurra la degradación:

  • Oxi-, oxo- => oxígeno. El producto se degrada al estar en contacto con el oxígeno. No se degradará en un ambiente anaeróbico.
  • Foto => luz. El producto se descompone en presencia de la luz. Si nunca le pega la luz, no se descompone.
  • Termo => calor. El material se desintegra al calentarse.
  • Bio => vida. La sustancia se descompone por medio de la acción de microorganismos, por ejemplo bacteria y hongos. No se desintegrará en un ambiente estéril (sin vida).

¿Cuáles son las similitudes y diferencias entre las etiquetas ecológicas?

Como regla general, la etiqueta ecológica más válida es la de "biodegradable". Los materiales orgánicos son biodegradables y siempre han formado parte de la cadena alimentaria. La etiqueta "biodegradable" significa que el producto se desintegra a través de la acción de organismos microscópicos como bacterias, hongos o algas que existen en la naturaleza. La presencia del oxígeno no es un factor en su degradación, ya que hay organismos que viven en ambientes aeróbicos (con oxígeno) tanto como anaeróbicos (sin oxígeno.)

Las demás etiquetas pueden ser engañosas: oxidegradable/oxodegradable, fotodegradable y termodegradable. En el contexto de las etiquetas, normalemente estos tres términos son sinónimos. Se encuentran comúnmente en los productos de plástico, ya que los polímeros (un derivado del petróleo que se usa en el plástico) se degradan en la presencia de cualquier de estos tres elementos: oxígeno, luz y calor. El problema es que siguen contaminando aún en su forma degradada porque son materiales sintéticos y nunca han formado parte de la cadena alimentaria. En pocas palabras, suelen ser tóxicos para los seres vivos. Cuando el plástico se desintegra, los animales consumen las partículas microscopicas pero no les sirve de alimento sino que les hace daño.

Compostable: Para que un material se pueda definir como compostable se tiene que descomponer dentro de un tiempo determinado bajo las condiciones específicas que definen la composta: la composta es un procedimiento manejado por el ser humano que adelanta los procesos naturales de descomposición biológica y da como productos secundarios el dióxido de carbono, agua, minerales y abono. Un material compostable por definición es biodegradable, pero un material biodegradable no es necesariamente compostable.

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