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Transgénicos y la comida orgánica

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Modificación genética, selección controlada, híbridización e ingertación:
¿qué significan y cuál es su diferencia?

Selección controlada

Imagina que estás cultivando chícharos: los sembraste hace tiempo y ya es la temporada de cosecha. Pero para que tengas semillas para el próximo año, tienes que guardar algunos chícharos. ¿Cómo decides cuáles vas a guardar y cuáles vas a comer o vender? Aunque quieras comerte los mejores, es más conveniente guardar estos para volverlos a sembrar, porque son los que tienen las características que quisieras fomentar para tu siguiente cosecha. Por ejemplo, si quieres que tus plantas tengan alta producción, una manera de lograrlo es escoger y guardar las semillas de las plantas más productivas. Así cada año vas mejorando la calidad genética de tus plantas con respecto a esta característica y después de varios años tendrás tu propia variedad de chícharo.

Con la selección controlada, nunca interfieres directamente con el material genético de las plantas, sin embargo puedes crear nuevas variedades a través del tiempo, por ejemplo diferentes tipos de maíz o flores de diferentes colores. La selección controlada es la manera más antigua de manipular las características de las plantas y animales, no requiere de mayor tecnología y puede ser cien porciento orgánico.

Hibridización

La hibridización es algo que puede ocurrir en la naturaleza o en el campo, es la cruza de dos especies o variedades diferentes a través de un proceso de reproducción sexual (sea en plantas o animales). Un ejemplo que probablemente conoces es la mula. Los caballos y los burros son diferentes especies pero se pueden cruzar, resultando en un animal híbrido que no puede tener cría (la mula). Igual en las plantas que requieren de polinización (su proceso de reproducción sexual), un híbrido resulta de la polinización entre dos especies o variedades diferentes.

Por ejemplo, si tienes una variedad de rábano rojo y otra de rábano blanco, puedes producir un rábano híbrido de color rosado. A diferencia de la mula, muchas de las plantas híbridas se pueden reproducir (es decir, tienen semillas viables) pero no son variedades estables: suelen perder las características típicas con el paso de las generaciónes. Las semillas que producen los rábanos híbridos resultan más variadas, algunos de estos rábanos saldrán rojos y otros blancos, pero esta semilla normalmente no te daría el mismo rábano rosado. Por eso si quieres seguir cultivando el rábano rosado, tendrías que cruzar el rábano rojo y el blanco cada vez que quieras cosechar la semilla híbrida.

La hibridización es algo completamente natural y es perfectamente posible que los alimentos híbridos también sean orgánicos.

Ingertación

Un ingerto es como una cirugía para juntar dos plantas, usualmente árboles o arbustos. Sólo se pueden ingertar variedades o especies muy cercanas genéticamente, por ejemplo la pera y manzana, o diferentes variedades de naranja. Con la ingertación puedes tener un sólo árbol que da naranja dulce, naranja agria y mandarina: a grandes rasgos, cortas ramas de la naranja dulce y la mandarina y las conectas al árbol de naranja agria (al igual a la cirugía, este proceso no es tan sencillo y requiere de conocimiento y experiencia) y finalmente tendrás un árbol de naranja agria con ciertas ramas que dan naranjas dulces y otras que dan mandarinas.

El ingerto así como se usa en la agricultura no existe en la naturaleza, pero como no requiere necesariamente de químicos y no tiene ningún efecto en la genética de la planta, la planta y su fruta pueden ser orgánicas. Como la semilla es la parte reproductiva de la planta, esta contiene el material genético que corresponde a la misma planta original: en el ejemplo anterior, si sembraras la semilla del árbol original (la naranja agria), crecería un naranjo agrio. Pero si sembraras la semilla de la mandarina del mismo árbol, crecería un mandarino porque la fruta pertenece a la rama que originalmente era del mandarino.

Modificación genética

Al contrario de los otros métodos de manipulación agrícola, la modificación genética es una tecnología bastante nueva que únicamente se puede realizar en laboratorio por un experto altamente preparado y con especialidad en las ciencias genéticas. La técnica consiste en extraer uno o varios genes de un organismo e implantarlo(s) en las celulas de otro organismo completamente diferente para lograr algo que jamás ha existido en la naturaleza. Un ejemplo real es una raza de cabra que produce seda, no en su pelo sino en su leche. Para crear este animal, los científicos introdujeron los genes de un tipo de araña a las células de una cabra normal y luego se clonó esta cabra modificada para crear un rebaño de cabras con leche de seda. Esto se hizo para poder fabricar la seda de araña (un material muy fuerte y útil) de manera eficiente y económica (aunque el proceso de modificación genética no es nada económico).

Cuando la modificación genética apenas empezaba a entrar al mercado estadounidense, había un problema grande con la regulación de estos productos. Uno de los primeros alimentos transgénicos era un tipo de maíz que producía su propio pesticida. Los cuerpos regulatorios de productos químicos (como pesticidas) no lo regulaban porque, según ellos, era comida, no pesticida; pero los que se encargaban de garantizar la seguridad de los alimentos tampoco lo querían regular porque, como producía su propia pesticida, no lo consideraban comida.

Hoy en día los alimentos transgénicos están un poco mejor regulados, aunque muchos argumentan que existen grandes conflictos de intereses porque los políticos encargados de la seguridad alimenticia en los EU también son ejecutivos de la empresa más importante en la producción de los transgénicos. En Europa cualquier producto transgénico tiene que indicarlo en la etiqueta pero en los Estados Unidos no hay tanta transparencia. Hasta el 70% de las comidas en el supermercado estadounidense contiene ingredientes transgénicos, sin embargo no están etiquetados como tal.

Afortunadamente, la definición de productos orgánicos prohibe la inclusión de los alimentos modificados genéticamente, así que la comida orgánica sigue siendo libre de transgénicos.

Sigue leyendo: El caso contra los alimentos transgénicos.

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