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¿Cómo se define la vida?

Las siete características de los seres vivos

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¿Cómo se define la vida?
Imagen cortesía NASA.
¿Cómo se determina si algo está vivo o no? La vida y los seres vivos se definen por medio de siete características que los diferencian de todo aquello que no tiene vida. Los seres vivos cumplen con todas las siete características de la vida.

1. Complejidad y organización

Un ser vivo consiste en una o más células que trabajan de una forma ordenada. La célula en sí está compuesta por partes individuales que funcionan en coordinación. Varias células se pueden organizar para formar tejidos; un conjunto de tejidos que cumple una función específica es un órgano; los órganos pueden formar sistemas de órganos, etc. Esta estructuración de menos a más complejo se conoce como los niveles jerárquicos de organización. La tendencia a la auto-organización es una característica importante de la vida.

2. Metabolismo

Los seres vivos necesitan energía para crecer, reproducirse y mantener su complejidad frente a las fuerzas de entropía. Para esto, transforman los materiales químicos y orgánicos por medio de un proceso de síntesis o degradación. Este proceso se conoce como el metabolismo y permite el crecimiento, reparación y conservación del ser vivo. El metabolismo puede ser anabólico o catabólico.

3. Homeostasis

Los seres vivos necesitan resistir las fuerzas de entropía (la tendencia natural hacia la desorganización). Para mantener la constancia del medio interno de su cuerpo (temperatura corporal, equilibrio de electrolitos, etc.), necesitan gastar energía.

4. Crecimiento

Todos los seres vivos crecen en algún momento. El crecimiento depende de la habilidad de metabolizar, o cambiar material externo a energía. Los seres vivos crecen de la manera estructurada descrita en el número uno (complejidad y organización).

5. Reproducción

Todos los seres vivos tienen la habilidad de reproducirse de alguna forma. La reproducción puede ser sexual o asexual. La reproducción asexual normalmente se realiza en organismos más simples y es una extensión del proceso de crecimiento. Por ejemplo, las bacterias crecen hasta cierto punto y luego se dividen, produciendo una copia exacta de la bacteria original. La reproducción sexual generalmente requiere de dos individuos que combinan su material genético para crear un tercer individuo con rasgos diferentes.

6. Irritabilidad

Un ser vivo detecta y reacciona a estímulos como la luz, presión, temperatura y/o composición del suelo, aire, agua, etc. Esta reacción es activa (requiere energía), no es pasiva. Por ejemplo, la reacción de una planta al sol es diferente que una piedra que rueda hacia abajo. La planta produce energía para poder crecer hacia el sol (una reacción activa), mientras la piedra no produce ni requiere de energía para rodar, sino que se mueve por la fuerza física de la gravedad.

7. Evolución

Los seres vivos cambian a través de las generaciones; esto pasa a la escala de una población, no de un individuo. La evolución permite la adaptación de las poblaciones a su ambiente. La Teoría de Evolución es una teoría científica, no una teoría común. Una teoría científica es una explicación de un fenómeno que está apoyada por observaciones científicas. En la ciencia siempre existe la posibilidad de cambiar nuestro entendimiento de nuestro entorno con observaciones futuras y tecnologías que todavía no existen; por eso se llama una teoría. Sin embargo, en palabras comunes una teoría científica es un hecho: es algo que se ha comprobado con las tecnologías actuales y que está aceptado por la comunidad científica.
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